La vida íntima de la Célula

The Inner Life of the Cell es un corto 3D, animado por computadora que demuestra varios mecanismos biológicos que ocurren en el interior de una célula del cuerpo humano. Concretamente, un glóbulo blanco.

Cuando enseñan biología, los profesores suelen realizar animaciones 3D para demostrar ciertos conceptos a sus estudiantes de una forma mucho más rica y visual de lo que sería posible de otra forma. En el caso de La vida Interna de la Célula (poner «íntima» en el título me pareció mucho más descriptivo e igual de correcto) los creadores buscaron generar una sensación más cinematográfica pero por ello menos académica.

La primera vez que vi el video, quedé maravillado por la enorme complejidad interna de la célula. La animación nos da la sensación de estar viendo una gigantesca y compleja fábrica donde pequeños micro robots desempeñan sus tareas eficientemente. Pero no habiendo mayor explicación que algunas palabras sueltas, me quedé con ganas de más. Y me puse a investigar un poco.

David Bolinsky, ilustador médico de Yale, junto a los ilustradores John Liebler y Mike Astrachan son los creadores detrás de esta película. Realizaron la animación para el Departamento de Biología Molecular y Celular de Harvard. La mayoría de los procesos representados en la animación son el resultado de las rigurosas descripciones que Alain Viel, Ph.D. realizó al equipo de animación. Alain Viel  es el director asociado del Departamento de investigación de la Universidad de Harvard. La película llevó 14 meses para crear los 8 minutos y medio de animación. Y fue presentada por primera vez a una concurrida audiencia en 2006 en la conferencia SIGGRAPH en Boston.

Todos sabemos, porque lo hemos escuchado miles de veces, que «toda la información» del cuerpo humano está en el ADN en el núcleo de cada una de sus billones de células. Algunos a los que el tema les interese un poco más sabrán sobre la estructura de doble hélice, citocina, timina, guanina y adenina, sabrán algo de lo que son los cromosomas, los genes y el ARN. Pero a mi me intrigan los «huecos en la historia»; lo que yo siempre me pregunté era cómo llega esa «información» del centro de una célula al producto final de «libera tal químico», «persigue a esa bacteria» o «juntémonos y formemos un riñón».

Según lo explica el excelente artículo de la Wikipedia sobre el ADN: Para que la información que contiene el ADN pueda ser utilizada por la maquinaria celular, debe copiarse en primer lugar en unos trenes de nucleótidos, más cortos y con unas unidades diferentes, llamados ARN. Las moléculas de ARN se copian exactamente del ADN mediante un proceso denominado transcripción. Una vez procesadas en el núcleo celular, las moléculas de ARN pueden salir al citoplasma para su utilización posterior. La información contenida en el ARN se interpreta usando el código genético, que especifica la secuencia de los aminoácidos de las proteínas, según una correspondencia de un triplete de nucleótidos (codón) para cada aminoácido. Esto es, la información genética (esencialmente: qué proteínas se van a producir en cada momento del ciclo de vida de una célula) se halla codificada en las secuencias de nucleótidos del ADN y debe traducirse para poder ser empleada. Tal traducción se realiza empleando el código genético a modo de diccionario. El diccionario «secuencia de nucleótido-secuencia de aminoácidos» permite el ensamblado de largas cadenas de aminoácidos (las proteínas) en el citoplasma de la célula.

Algo de eso es lo que vemos en la animación de The Inner Life of the Cell. Investigando un poco más, para mi sorpresa, encontré una versión «explicada» del video:

Así va quedando un poco más claro que lo que parecía un micromundo de autómatas inteligentes y «humanizados», en realidad es el resultado de un complejo mecanismo de interacciones químicas entre moléculas que se atraen y combinan para generar esos movimientos y producir esas nuevas moléculas.

Así es como podemos ver, por ejemplo, un video de un leucocito persiguiendo bacterias entre glóbulos rojos, gracias a fascinantes fenómenos como la [quimiotaxis|fenómeno en el cual las bacterias y otras células de organismos uni o multicelulares dirigen sus movimientos de acuerdo a ciertas sustancias químicas en su medio ambiente.] muy bien explicados por Lisandro en su blog.

Y finalmente, quisiera compartir con ustedes también, una charla TED del creador de la animación, donde nos habla de la importancia de introducir el poder multimedia en la educación, además de su experiencia haciendo el video y lo fascinante que es el complejo mecanismo interno de la célula.

Y para los adictos a la información, en youtube hay muchos videos sobre estos temas que son muy vistosos, interesantes y explicativos como este (advertencia: al final habla de «Diseño Inteligente», ignoren eso) o todos estos otros.

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